Cloud types explained: Cirrus, Cumulus, Stratus & More

Ed Oswald

Classé sous : Orages,La météo pour les enfants

Voici comment les identifier comme un expert.

Il ne fait aucun doute que vous avez un jour levé les yeux vers les nuages, ne serait-ce que pour leur beauté et pour vous émerveiller de leurs différentes formes et tailles. En connaissant les différents types de nuages, vous pouvez émettre des hypothèses générales sur le temps actuel et futur.

Les nuages peuvent se former à peu près n'importe où dans l'atmosphère : le brouillard est un nuage qui s'est développé à la surface, et les nuages les plus élevés peuvent atteindre des altitudes de 75 000 pieds. Il existe même un type de nuage récemment découvert qui se forme à 250 000 pieds au-dessus de la surface de la terre, appelé nuages noctilucidesdont les scientifiques essaient encore de comprendre la formation.

Nous nous concentrons sur une zone beaucoup plus proche de la Terre. Les météorologues classent les types de nuages en trois grands groupes en fonction de leur hauteur, c'est-à-dire de leur élévation dans l'atmosphère, et non de leur taille de haut en bas. Il existe dix grands types de nuages communs, et environ deux douzaines de types moins communs. Nous ne pouvons pas tous les aborder dans ce guide, mais nous allons couvrir les principaux d'entre eux.

Quick noteL'identification des nuages n'est pas une science exacte, d'autant plus qu'il n'existe pas deux nuages exactement semblables. Mon professeur de météorologie m'a fait remarquer que deux météorologues pouvaient avoir deux interprétations différentes de ce qu'est un nuage, et que les deux pouvaient avoir raison. Votre identification peut différer de celle d'un ami passionné de météo ou d'un météorologue. (Je n'étais pas d'accord avec mon professeur sur l'une des "bonnes" réponses à son questionnaire sur les nuages, alors je le sais de première main).

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Quels sont les différents types de nuages ?

Il existe cinq principaux types de nuages, chacun ayant ses propres sous-types. Le brouillard est considéré comme un type à part entière, puis il existe trois types de nuages basés sur la hauteur : bas, moyen (mid-level) et haut. Enfin, il existe un cinquième type qui est réservé aux nuages qui se développent verticalement : les cumulus et les cumulonimbus sont les deux seuls types de nuages de cette catégorie.

Brouillard

Lorsque l'air est humide, l'humidité qui s'évapore de la surface n'a pas besoin de se déplacer très loin pour commencer à se condenser, et un nuage commence à se développer près de la surface. Ce type de nuage, appelé brouillard radioactifLes nuages, qui se forment lorsque le sol perd la chaleur générée par le rayonnement solaire et s'élève dans l'air plus frais au-dessus de lui, se condensent là où l'air chaud rencontre l'air plus frais, et se produisent plus facilement par une nuit claire et fraîche. Les nuages sont un moyen naturel pour l'atmosphère de retenir la chaleur gagnée par le rayonnement solaire. Sans eux, la Terre perdrait cette chaleur beaucoup plus rapidement la nuit, ce qui entraînerait des changements de température plus importants.

Mais ce n'est pas la seule façon dont le brouillard peut se former : il se développe également lorsque de l'air chaud passe au-dessus d'une surface froide, appelée advection. Ce type de brouillard est le plus courant près des étendues d'eau fraîche : le brouillard emblématique de San Francisco en est un bon exemple. Le brouillard d'advection peut se produire à l'intérieur des terres ; le long du golfe du Mexique, pendant les mois d'hiver, l'air passant au-dessus des eaux normalement chaudes du golfe se dirige vers le nord et passe au-dessus des terres relativement plus froides du sud des États-Unis, provoquant un brouillard d'advection.

types de nuages brouillard
Un brouillard d'advection matinal passe près du Golden Gate Bridge à San Francisco.

Les changements d'altitude peuvent provoquer du brouillard sur le côté exposé au vent des montagnes lorsque l'air humide est poussé vers le haut de la pente de la montagne, ce qui le refroidit et le condense. brouillard d'évaporation se produit lorsque de l'air froid passe au-dessus d'une eau chaude pendant les mois d'automne.

Low-Level Clouds

Les nuages bas nous offrent les jours les plus sombres, bloquant souvent une grande partie de la lumière du soleil et rendant le paysage gris. Les nuages bas se trouvent à moins de 6 500 pieds de la surface et sont principalement constitués d'eau liquide.

Stratus

types de nuages stratus
Stratus, neige très légère et brouillard au-dessus du pont Ben Franklin à Philadelphie.

Le type de nuage bas de base est le stratus, et il couvre généralement l'ensemble du ciel. Il s'agit essentiellement d'un brouillard qui ne touche pas le sol : en fait, lorsque le brouillard se lève, il reste parfois sous forme de stratus bas. En général, aucune précipitation ne tombe des stratus, mais si c'est le cas, c'est sous la forme d'une très fine bruine.

Nimbostratus

types de nuages nimbostratus

Nimbostratus. Ces nuages sont généralement accompagnés de nuages filiformes plus bas, appelés fractus.

Le nimbostratus est souvent confondu avec le stratus (et vice versa). L'une des principales différences est la lourdeur des précipitations qui tombent. Si les précipitations sont légères à modérées (plus fortes qu'une bruine) et que le ciel est uniformément gris et qu'il est difficile de discerner des formations nuageuses, alors le nuage est un nimbostratus. La visibilité sous ces nuages est aussi généralement faible, car les précipitations s'évaporent en tombant.

Stratocumulus

types de nuages stratocumulus
Stratocumulus.

Les nuages bas et bosselés entre lesquels se trouvent des taches de ciel bleu sont appelés stratocumulus. Ces nuages produisent rarement des précipitations et vous pouvez faire la différence entre ces nuages et leurs frères plus élevés, les altocumulus, en étendant votre main et en pointant le nuage. S'il est de la taille de votre poing, il s'agit d'un stratocumulus.

Mid-Level Clouds

Les nuages qui se forment entre 6 500 et 25 000 pieds au-dessus de la surface sont appelés nuages de moyenne altitude ou de niveau moyen. Ces nuages peuvent servir d'avertissement de mauvais temps imminent. Ils sont généralement composés de gouttelettes d'eau, mais par temps plus frais, ils peuvent être mélangés à des cristaux de glace.

Altocumulus

types de nuages altocumulus maquereau ciel
Altocumulus, le "ciel de maquereau".

Les petits nuages bouffis d'altitude moyenne sont appelés altocumulus. On les trouve généralement en vagues ou en bandes. Les matins d'été humides, si des altocumulus apparaissent au fil de la journée, il y a plus de chances que des orages éclatent dans l'après-midi. Si vous avez déjà entendu l'expression "ciel de maquereau", elle fait référence à ces types de nuages. Lorsqu'ils sont disposés en longues rangées, ils ressemblent à des écailles de poisson, d'où leur nom. Lorsque les cirrus apparaissent ainsi, vous pouvez généralement vous attendre à de la pluie dans les 8 à 10 heures qui suivent.

Altostratus

types de nuages altostratus
Altostratus au-dessus de l'eau. Remarquez que le soleil est encore visible à travers la couche nuageuse, et le stratus au loin.

Les journées brumeuses où le ciel est gris et où le soleil est faiblement visible indiquent la présence d'altostratus. Ces nuages se forment généralement à l'avant d'une zone de précipitations étendue et continue, et s'ils commencent à s'abaisser, ils peuvent produire des précipitations.

High-Level Clouds

Les nuages élevés sont généralement de petits nuages filiformes qui se forment au-dessus de 20 000 pieds, sont assez minces et se composent principalement de cristaux de glace. Leur présence est généralement associée à un temps beau ou agréable. Parfois, ils peuvent également prévenir de l'arrivée de la pluie ou de la neige.

Cirrus

types de nuages cirrus
Cirrus.

Les cirrus sont les plus courants parmi les nuages élevés. Leur présence dans le ciel est généralement associée à un temps beau et agréable, mais ils peuvent aussi se former loin devant un système frontal en approche. De temps en temps, ils précipitent, mais ces précipitations s'évaporent avant d'atteindre le sol, créant ainsi des nuages d'orage. traces d'automne.

Cirrocumulus

types de nuages cirrocumulus

Cirrocumulus parmi quelques cirrus.

Les petits cirrocumulus bouffis sont beaucoup moins courants que les cirrus. Ils sont extrêmement rares et peuvent être confondus avec les altocumulus. Cependant, ces nuages sont généralement très petits, en raison de leur hauteur dans l'atmosphère, et peuvent être mélangés à d'autres types de cirrus, comme nous le voyons ci-dessus.

Cirrostratus

Des nuages Cirrostratus.

Les cirrostratus sont des nuages hauts et fins, semblables à des feuilles, qui couvrent tout le ciel, mais permettent de voir clairement le soleil et la lune. Ils se forment généralement bien en avant d'un système orageux et peuvent précéder les précipitations de 12 à 24 heures. Les cirrostratus provoquent également un grand halo autour du soleil le jour, et de la lune la nuit.

Nuages avec développement vertical

Il existe deux types de nuages qui échappent à la classification standard par élévation dans l'atmosphère. Ils se distinguent par leur hauteur. Ces nuages se forment généralement plus près du sol mais peuvent atteindre des dizaines de milliers de pieds de haut.

(I’ve also included a few additional cloud subtypes associated with these clouds, too).

Cumulus

types de nuages cumulus
Cumulus.

Le cumulus bouffi est la forme de nuage que la plupart d'entre nous imaginent, avec son aspect de boule de coton et sa taille assez grande. Les jours où les nuages ne sont pas trop hauts, ils sont un signe de beau temps (d'où le nom de "cumulus de beau temps"). Si ces nuages s'agrandissent verticalement, ils peuvent provoquer des précipitations, bien que celles-ci soient généralement de nature pluvieuse.

Cumulus congestus

Cumulus congestus. (Credit: James St. John/Flickr)

Cumulus congestus is a type of cloud that is commonly associated with towering, cauliflower-like formations in the sky. These clouds are often seen on warm and humid days, and they indicate the potential for thunderstorms. Cumulus Congestus clouds are characterized by their vertical development and can reach impressive heights. They are known for their dark, flat bases and fluffy, billowing tops. These clouds are a visual representation of the convective activity happening within the atmosphere and serve as a sign of atmospheric instability. When you spot Cumulus congestus clouds, it’s a good idea to keep an eye on the sky for potential thunderstorm development.

Cumulonimbus

types de nuages cumulonimbus
Cumulonimbus. C'est le seul type de nuage qui produit des éclairs.

Cumulonimbus, avec son enclume caractéristique. Si un grand cumulus continue de croître verticalement, il se transforme en cumulonimbus et commence à produire des éclairs. Ces nuages peuvent atteindre une hauteur de 60 à 70 000 pieds, et avec l'altitude, ils présentent une zone plus prononcée où le nuage commence à s'étendre, appelée enclume. Les cumulonimbus et les orages qu'ils produisent sont généralement associés à des vents violents, à de fortes pluies et, parfois, à de la grêle et à des tornades. grêle et des tornades.

Wall cloud

A wall cloud. Notice the difference in size to the shelf cloud pictured below. (Credit: NOAA/NWS)

A wall cloud is characterized by a large, lowering, and rotating cloud base that appears like a wall hanging from the main storm cloud. Wall clouds are typically found in the vicinity of supercell thunderstorms, which are known for their intense updrafts and potential to produce tornadoes. These clouds can be dark and menacing in appearance, with a distinct shape that sets them apart from other cloud types. While not all wall clouds produce tornadoes, they are an important indicator of severe weather and should be taken seriously.

Shelf cloud

Shelf cloud. The image is enhanced to make the cloud features stand out.

A shelf cloud often accompanies strong thunderstorms or squall lines. It appears as a low, horizontal cloud shelf extending outward from the base of a thunderstorm. Shelf clouds are typically dark and ominous in appearance, with a distinct wedge shape. They are caused by the cold air descending from the storm cloud and pushing warm air ahead of it, creating a noticeable boundary. Despite their intimidating appearance, shelf clouds are not typically associated with tornadoes or severe weather but can serve as an early warning for severe weather after it passes.

Mammatus

Mammatus clouds at sunset.

Mammatus clouds are characterized by their distinct pouch-like or bubble-like shapes that hang beneath the base of a cloud. Mammatus clouds are typically formed in the aftermath of severe thunderstorms or intense convective activity. They are often associated with the downdrafts of a storm system, which cause the air to sink. Mammatus clouds can appear in various sizes and colors, ranging from white to gray to even a reddish hue during sunrise or sunset.

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Ed Oswald

Ed Oswald a près de deux décennies d'expérience dans le journalisme technologique et scientifique, et se spécialise dans les stations météorologiques et la technologie des maisons intelligentes. Il a écrit pour Digital Trends, PC World et TechHive. Son travail a également été publié dans le New York Times. Lorsqu'il n'écrit pas sur les gadgets, il aime chasser le mauvais temps et les tempêtes d'hiver.

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