¿Qué es un vórtice polar?

O por qué el invierno 2020-21 fue una locura para muchos en EE UU

Por Ed Oswald

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Una forma que antes resultaba bastante aburrida de describir el comportamiento del aire frío en los polos de nuestro planeta se ha convertido rápidamente en parte del léxico invernal: la vórtice polar. La mera mención de esta palabra en las noticias de la noche puede infundir pavor a quienes no son aficionados al frío. Pero también hay mucho revuelo en torno a este tema, así que hemos querido escribir este blog para explicar este acontecimiento invernal.

The most notable recent polar vortex event was the storm that passed across the country the week before Christmas. Behind an unusually strong cold front, a portion of the vortex dove southward starting on December 21, causing temperatures to crash in some areas by as much as 40-50 degrees in an hour, and helped trigger one of the worst lake effect blizzards in Buffalo in at least four decades.

El vórtice polar también convirtió el invierno 2020-21 en una temporada memorable, aunque mi estación meteorológica léase 62 el día de Navidad de 2020. en Pensilvania. Así que aprendamos un poco más sobre nuestro visitante ártico.

Qué es ¿un vórtice polar?

El término "vórtice polar" se refiere a una zona (o zonas) persistente de bajas presiones que gira alrededor del polo. Mantiene el aire más frío encerrado en el Ártico, pero puede verse perturbado por un "calentamiento repentino de la estratosfera (SSW)".

Qué es un de repente estratosférico calentamiento (SSW)?

Imagen que muestra la progresión del evento SSWCredito de imagen: NOAA

El calentamiento repentino de la estratosfera (SSW) es un proceso en el que la estratosfera se calienta repentinamente, provocando el debilitamiento del vórtice polar estratosférico. Cuando esto ocurre, los vientos del oeste que soplan alrededor de los polos se debilitan e incluso invierten su dirección. Estos cambios, a su vez, perturban el vórtice polar troposférico, desplazando el aire frío de los polos.

Los científicos clasifican los sucesos del SSW en dos categorías principales: menores y mayores.

Menor: Los vientos del oeste se debilitan pero no cambian completamente de dirección. El vórtice polar se interrumpe pero no se desplaza. Los efectos meteorológicos se limitan a latitudes más altas. Se producen fenómenos menores varias veces al año.

Mayor: Los vientos del oeste invierten su dirección hacia el este, alterando por completo el vórtice polar. En algunos casos, el vórtice se divide y se desplaza de los polos. El tiempo se ve afectado en las latitudes medias, a menudo con un frío glacial. Los fenómenos más importantes se producen cada dos años.

¿Pueden sucederse los SSW? ¿Empeoran el frío y la nieve?

16 de febrero cubierta de nieve EE.UU.Crédito de la imagen: NOAA

Sí, pero es muy raros. El invierno 2021-22 permitió a los científicos atmosféricos vigilar varios SSW importantes en rápida sucesión.

La primera mostró signos de desarrollarse en los modelos antes de las vacaciones de Navidad, apareciendo finalmente hacia el 5 de enero de 2022. Pero a diferencia de años anteriores, se produjo otra ruptura hacia mediados de mes y otra más hacia finales de mes.

El resultado permitió que el aire ártico se hundiera cada vez más hacia el sur. La primera podría haber preparado el escenario para la tormenta de nieve a través de la costa este a finales de enero y principios de febrero de 2022, mientras que las perturbaciones posteriores estaban detrás del frío extremo a través de las Llanuras y la gran tormenta de nieve a través de México y Texas a finales de mes.

Pero el vórtice polar y el repentino calentamiento estratosférico no fueron las únicas razones por las que nevó tanto. En un patrón invernal típico de La Niña, se observa un tiempo generalmente suave y húmedo en gran parte del país.

Los eventos del SSW añadieron el frío, pero la humedad se mantuvo. La combinación de ambos factores explica por qué febrero de 2022 fue tan frío y nevó tanto en todo el país, incluso en lugares insospechados.

¿Podría ocurrir? de nuevo?

El invierno 2020-21 presenta una serie de circunstancias únicas no vistas en los registros históricos, por lo que es poco probable que se repita pronto. Pero los problemas que ha planteado a las previsiones meteorológicas han vuelto a poner de relieve las previsiones a largo plazo.

Hay procesos atmosféricos que los científicos aún no comprenden del todo, sobre todo cuando se trata de los efectos de la estratosfera en nuestro clima. Aunque nuestros modelos meteorológicos mejoran, nuestra capacidad para vislumbrar el "brumoso y lejano futuro" sigue siendo una conjetura.

¿Se produce el vórtice polar todos los años?

Sí, el vórtice polar siempre está en los polos. Sin embargo, no siempre se interrumpe cada invierno.

¿Qué tiene de diferente el vórtice polar en invierno?

El vórtice polar está siempre presente en nuestra troposfera, que es la capa de la atmósfera más cercana al suelo. Más exactamente, se trata de una serie de vórtices (sistemas de baja presión) que se desplazan alrededor de los polos.

El mismo fenómeno se forma también en la estratosfera durante el invierno. Aunque no se comprende del todo, la interacción entre los vórtices polares estratosféricos y troposféricos desempeña un papel en la meteorología invernal severa.

¿Cómo afecta el vórtice polar la ¿tiempo?

Nuestra comprensión de los efectos meteorológicos en relación con el vórtice polar es básica, y existen diferencias de opinión sobre su papel en los patrones meteorológicos. Sin embargo, durante los grandes eventos del SSW, el aire ártico es empujado hacia Siberia, propagándose a menudo hacia América del Norte y el norte de Europa.

Mientras que aquí en EE.UU. las condiciones suelen ser frías y secas, en el norte de Europa el frío suele ir acompañado de un aumento de las precipitaciones y las tormentas. En lugares como Inglaterra e Irlanda aumentan las nevadas. Esto suele ocurrir entre dos y cuatro semanas después del fenómeno del SSW.

Los modelos meteorológicos no pueden modelizar la estratosfera con la misma precisión que la troposfera. Por tanto, nuestra capacidad para predecir estos fenómenos es limitada. Si a esto añadimos que los fenómenos SSW no se descubrieron hasta 1953, los datos disponibles son limitados para comprender realmente la relación entre ambos.

¿Es el calentamiento global la causa del vórtice polar?

El vórtice polar es un fenómeno meteorológico natural. Sin embargo, los acontecimientos que conducen a una perturbación del vórtice polar que hace que éste derrame aire frío hacia el sur, no siempre ocurren todos los inviernos, o al menos de una manera que afecte al tiempo en las zonas pobladas.

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Sobre el Autor

Ed Oswald

Ed Oswald tiene casi dos décadas de experiencia en tecnología y periodismo científico, y se especializa en estaciones meteorológicas y tecnología de hogares inteligentes. Ha escrito para Digital Trends, PC World y TechHive. Su trabajo también ha aparecido en el New York Times. Cuando no está escribiendo sobre aparatos, le gusta perseguir el clima severo y las tormentas de invierno.

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